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中国人为什么过“年”

春节,是指汉字文化圈传统上的农历新年,俗称“年节”,传统名称为新年、大年、新岁,但口头上又称度岁、庆新岁、过年。

现代民间习惯上把过春节又叫做过年。那么“年”究竟是怎么样来的呢?据说古时候,在深山密林中,有一种凶猛的怪兽,人们叫它“年”。“年”的形貌恐怖,生性凶残,猎食范围从昆虫到人类,一天换一种口味,人们谈之色变。

慢慢地,人们掌握了“年”的活动规律,原来它每年特定时间会窜到人群聚居的地方猎食。而且出没的时间都在天黑以后,待鸡鸣破晓时,便返回山林中,人们把这可怕的一夜视为关煞,又称作“年关”。为此,人们想出了一整套“过年关”的办法:每到这一天晚上,家家户户都提前做好晚饭,熄火净灶,再把鸡圈牛栏全部拴牢,然后把宅院的大门封住,躲在家里。

因为年夜饭具有凶吉未卜的意思,所以全家老小围在一起吃一顿丰盛的晚餐表示和睦团圆,在吃饭前还要先上供,祭拜祖先,祈求祖先保佑他们平平安安地度过这一夜。吃过晚饭后,大家都不敢睡觉,挤坐在一起聊天壮胆。当天色转黑后,“年”便从深山老林里窜了出来,摸进人群聚居的村落。只见家家户户宅门紧闭,街上不见一个人影。转了大半个晚上的“年”毫无所获,只好啃些芝麻杆充饥。又过了一些时候,公鸡啼晓,“年”只得怏怏返回。熬过“年关”的人们欣喜不已,大家燃放鞭炮,感谢天地祖宗的保佑,还要去邻里亲友家串门道喜。